El joven de 16 años debutó profesionalmente en Filadelfia en 1988, perdiendo contra Sammy Giammalva Jr. en sets seguidos antes de obtener dos victorias entre los 40 mejores una semana después en Indian Wells. Utilizando un empate favorable, Pete logró la primera semifinal de la ATP en Schenectady en julio de ese año, debutando en el US Open y terminando justo dentro de los 100 primeros para un comienzo positivo de su viaje a la élite.

El joven estadounidense no pudo hacer progresos significativos en 1989, luchando por encontrar el ritmo a pesar de entrar en el sorteo principal en las cuatro Grandes Ligas, utilizando esa experiencia para hacer un asalto completo en 1990. El nativo de Washington avanzó a la cuarta ronda en Melbourne a principios de la temporada, quitándole un set a Ivan Lendl en la semifinal de Milán y retirándose en la primera ronda en Toronto.

Tomándose el tan necesario descanso, Pete volvió a la acción siete días después en Filadelfia, dos años después de hacer un debut profesional allí, venciendo a cinco rivales para reclamar el primer título de la ATP a la edad de 18 años el 25 de febrero. En la tercera ronda, Pete derribó a otro prometedor joven estadounidense, Andre Agassi, que tuvo que retirarse tras perder el segundo set por intoxicación alimentaria, enviando a Sampras a los cuartos.

Allí, Pete derribó a otro jugador del top-10, Tim Mayotte, 6-4, 4-6, 6-3, estableciendo el choque de semifinales con el número 122 del mundo, Mark Kratzmann, que prevaleció contra Jim Courier en la ronda anterior. El australiano peleó bien pero el estadounidense no se quedó atrás, anotando un triunfo por 4-6, 6-1, 6-4 para llegar a la primera final de la ATP y convertirse en el finalista más joven del US Pro Indoor.

De los 10 primeros cabezas de serie, sólo Andrés Gómez logró pasar la marca de los cuartos de final, fijando el choque final contra Pete que el joven reclamó 7-6, 7-5, 6-2 en dos horas para el primer trofeo de la ATP en sus manos. Trabajando con Ivan Lendl, la próxima estrella aprendió mucho del mejor jugador de la década anterior, jugando a un alto nivel en los momentos cruciales y sellando el trato con una sólida actuación en el tercer set.

No hubo descansos en el primer set y fue Sampras quien aguantó más cómodamente, tomando el tie break 7-4 después de anotar dos mini-breaks tardíos con el segundo servicio de Gómez. También se mantuvieron unidos en los primeros diez juegos del segundo set y el ecuatoriano fue el primero en quebrarse bajo presión, golpeando una doble falta en el undécimo juego y permitiendo a Sampras bloquear el set con un “hold at love” y tomar dos sets para aprovechar la ventaja del amor.

El americano fue el único jugador en la pista en el set número tres, haciendo pausas en los juegos uno y siete y sellando el trato con una hermosa volea en 5-2 que lo llevó a la cima.