Con la visión exclusiva del ex entrenador y amigos de John McEnroe, James Buddell, de ATPTour.com, cuenta cómo el estadounidense ascendió rápidamente de junior a No. 1 en el Ranking FedEx ATP. 

 
El ascenso de McEnroe de niño prodigio a número 1... 40 años después

Cuarenta años desde que se convirtió en el número 1 de la clasificación FedEx ATP, John McEnroe sigue siendo inimitable, icónico y ferozmente relevante en el deporte por el que trascendió. Con 21 años y 16 días de edad, el estadounidense se encontró siguiendo los pasos de cuatro anteriores números 1 del mundo – Ilie Nastase, John Newcombe, Jimmy Connors y Bjorn Borg – el 3 de marzo de 1980, cuando también se convirtió en el primer número 1 de dobles de este deporte, tras haber estado en la cima del juego de dobles durante 49 semanas desde el 23 de abril de 1979.

Fue un ascenso notablemente rápido para un jugador que se hizo profesional en junio de 1978 en el Queens Club, un año después de llegar a las semifinales de Wimbledon como número 270 del ranking de clasificación. Arthur Ashe, ese mismo año, comentó, como es sabido, “Contra Connors y Borg sientes que te están golpeando con un mazo. Pero este tipo es un estilete. Junior tiene un gran equilibrio y manos, y sólo corta a la gente. Tiene un montón de golpes. Se corta aquí, se corta allí, se corta por aquí. Muy pronto tienes sangre por todas partes, aunque las heridas no sean profundas. Poco después de eso, te desangrasas hasta la muerte.”

En enero de 1979, McEnroe, cuyo juego se basaba en la precisión, el tacto y la versatilidad, se encontraba entre los 5 mejores del mundo tras vencer a Ashe en los campeonatos de fin de año de 1978 en el Madison Square Garden, a 30 minutos de su casa de la infancia en Douglaston, NY, donde había cogido por primera vez una raqueta. Siempre veloz en la cancha, en sus primeros años como profesional, McEnroe continuó desarrollando su rápido servicio con la mano izquierda, con un giro mortal y trabajó en sus impresionantes voleas con plumas. “En la cancha, sólo se preocupaba por ganar el siguiente punto”, dice Peter Fleming, su viejo amigo y compañero de dobles, a ATPTour.com. “Al principio, se podía ver que John estaba dispuesto a hacer un juego más grande y tratar de ganar puntos. Su conciencia de la cancha, del juego, de todo, era tan elevada”.

McEnroe, que se alzaría con el título del US Open de 1979 por encima de su gran amigo Vitas Gerulaitis antes de convertirse en el número 1, pasaría un total de 170 semanas en un récord de 14 periodos diferentes como jugador de singles de primera fila hasta el 8 de septiembre de 1985. “Podría decirse que los años más divertidos de mi carrera fueron cuando estaba ascendiendo”, dijo McEnroe, que terminó de 1981 a 1984 como el mejor jugador del mundo. “Puse mucho más énfasis en terminar el año lo más alto posible. Me gustaba más la idea de que el tenis no se trataba de dos o tres torneos, sino de una temporada completa. Se trataba de la consistencia”. Su asociación con Fleming, que cosechó 54 títulos de equipo, aseguró tres años concurrentes como el número uno en individuales y dobles (1981-83). McEnroe, que usó los partidos de dobles como una forma de practicar su excepcional toque y afinar su juego de individuales, registraría finalmente un total de 269 semanas, durante ocho períodos, en el primer lugar del FedEx ATP Doubles Rankings hasta el 24 de septiembre de 1989.


McEnroe fue marcado por grandes hazañas desde muy joven, una vez que sus padres, el abogado John Sr. y la poderosa matriarca Kay, se mudaron de Flushing, Queens, al pequeño pueblo de Douglaston, a 30 minutos de Manhattan, en 1963. Ambos apoyaron enormemente -y fueron ambiciosos- a sus tres hijos, John, Mark y Patrick McEnroe, que también se convirtió en un profesional, futuro capitán de la Copa Davis y locutor. “John McEnroe padre fue absolutamente fundamental para ser el mejor en algo, pero se subestima la influencia que su madre, Kay, tuvo en John”, dice la amiga de la infancia de McEnroe, Mary Carillo, a ATPTour.com. “John cuenta la historia de que si llegaba a casa con un 98 en su examen, ella le decía: ¿Dónde están los otros dos puntos? Si escuchas a John y Patrick, fue Kay quien quiso que John McEnroe Sr. fuera un gran abogado en un gran bufete y fue muy ambiciosa para sus hijos también. Es una familia rebosante de ambición y el listón estaba muy alto. No es de extrañar, los cuentos memorables son legión.

Verano de 1969: El Club Douglaston, Douglaston, NY. La casa McEnroe está a una cuadra de las tablas de cemento que todo el mundo usa para practicar en un Club que tiene tres canchas de arcilla y dos canchas duras. Un Carillo de 11 años puede andar con John, de nueve años, dándole un juego decente, pero no hoy en la cancha No. 4. “Descartó absolutamente todo lo que tenía ese día”, recuerda Carillo, 40 años después. “Nos detuvimos a buscar agua y le dije a John: Eres un gran jugador y algún día serás el número uno del mundo.” La respuesta de McEnroe es rápida, ¡Cállate, no sabes de lo que estás hablando!. Carillo, que se ha forjado una carrera como locutor de éxito, añade: “Considero que es mi primer comentario sobre el tenis y mi primera crítica.

“Sólo tenías que mirarlo, sus caricias eran ordenadas y apretadas y hechas en casa. El espacio entre su cuerpo y la pelota era notable, incluso cuando tenía siete años. Mi juego fue enseñado; los entrenadores realmente tenían que enseñarme sobre mis golpes y agarres, pero cada vez que John iba tras una pelota, hacía algo diferente con ella: más duro, más plano, cortándola, rodando sobre ella. Y esto fue en los días del tenis de madera. Si querías ser imaginativo, tenías que trabajar muy duro”.

Verano de 1971: La Academia de Tenis de Port Washington, Port Washington, NY. El director Harry Hopman, capitán y entrenador de 22 equipos ganadores de la Copa Davis para Australia, le da un recorrido al ejecutivo de Slazenger, John Barrett. El Sr. Hopman señala a la distancia y dice: “Mira allí, ese chico será el número uno del mundo algún día”. Ese mismo año, un joven de 16 años, Fleming, que también entrena en las instalaciones cubiertas de Long Island, imagina sus posibilidades contra el jugador al que apodaría “Junior”. “¿Qué tan bueno puede ser?” dice Fleming, mirando al confiado McEnroe de 12 años desde los confines del café. “Le daré una ventaja de 4-0, 30/0. Yo era un tipo grande y poderoso. Su raqueta era más grande que él… Perdí cinco sets seguidos y ni siquiera pude ganar el juego 30/0. Él devolvía la pelota y yo cometía errores. Yo era sólo un niño, pero él era un niño de 12 años que el Sr. Hopman ya había identificado. Obviamente había algo que estaba mucho más avanzado que el resto de nosotros. Todo lo que vi fue que era un niño precoz, que estaba feliz de andar con niños mayores y competir contra ellos.”

Fleming, que aún no había empezado a soñar con convertirse en un profesional de las giras a los 16 años, añade: “Su madre siempre dijo que era especial. Era maduro desde una edad temprana. No sé dónde lo aprendió, o dónde lo desarrolló, pero muchos de nosotros entramos en pánico ante la grandeza, diciendo: Tengo que hacer esto, o tengo que hacer aquello, o no hay oportunidad. Nunca tuvo esa conversación consigo mismo, no creo. Muchos jugadores se golpean a sí mismos antes de entrar a la cancha. Él nunca lo hizo. Era más como, “Veremos qué pasa”.

Verano de 1972: El Campeonato del Club de Douglaston, Douglaston, NY. “Teníamos algunos jugadores bastante buenos en el Club”, recuerda Carillo. “John era apenas un adolescente cuando ganó el título del Abierto Masculino. Tuvo que vencer a un jugador muy consumado en el Sr. Stine, Brendan Stine, que tenía 60 años y ya había ganado el título del club un montón de veces. El día de la final del club, aquí estaba este niño, que tenía el apodo de “Runt”, enfrentándose al campeón del club. Todo el mundo asumió que el Sr. Stine ganaría de nuevo, pero yo dije, No, John va a ganar fácil y rápidamente. La forma en que fue capaz de ir tras la pelota, todo su peso iba a la pelota… Nunca había visto nada igual.

Verano de 1977: Roland Garros, París, y Wimbledon, Londres. McEnroe, que ya ha crecido hasta casi 1,80 m de altura, está en París para jugar el evento junior, pero se clasifica para su primer sorteo principal del campeonato de Grand Slam de individuales, donde pierde contra Phil Dent 4-6, 6-2, 4-6, 6-3, 6-3 en la segunda ronda. Carillo y McEnroe van a capturar el trofeo mixto de Roland Garros sobre Florenta Mihai e Iván Molina 7-6, 6-4. Tres semanas después en el All England Club, McEnroe, de 18 años, se clasifica una vez más y llega a los cuartos de final, donde se enfrenta a Dent, que es el cabeza de serie número 13. “Salimos a comer pizza de pollo, como todas las noches de esa quincena”, dice Carillo. “John me dijo: Si pierdo con este tipo otra vez, voy a colgarlo”. Dent fue una de las semillas de Wimbledon en 1977, pero McEnroe hablaba en serio. Derrotó a Dent [en cinco sets], lo que incluyó patear su raqueta a través del césped sagrado y gritar: “De ninguna manera voy a perder con este tipo ***”, y “Jesús, ¿cuánto tiempo más antes de que me llamen *** en este *** lugar?”. El primer sembrado Connors finalmente derrotó a McEnroe [6-3, 6-3, 4-6, 6-4] en las semifinales.

Primavera de 1978: Universidad de Trinidad vs. Universidad de Stanford, San Antonio, TX. McEnroe se siente mal, pero es un semifinalista de Wimbledon de 1977. Dos mil personas han acudido a ver cómo el número dos del ranking Trinity se enfrenta a la Universidad de Stanford en un partido mixto de dos días, el 31 de marzo y el 1 de abril. “Tenía algunos problemas de confianza, ya que no estaba jugando muy bien”, recuerda Larry Gottfried, el hermano menor del ex No. 3 del mundo Brian Gottfried, a ATPTour.com. “Nuestro entrenador dijo: Stanford viene, alguien tiene que jugar contra él. ¿Tienes miedo? Le dije: No, no tengo miedo. Lo conozco desde que tenía 12 años”. Nuestro entrenador dijo: “Nadie lo conoce como tú, así que aunque pierdas y todos los demás ganen, podemos ganar el partido”. Con ese voto de confianza, dije: “No puedo decirles que ganaré o perderé, pero no tengo miedo”. Dijo: “De acuerdo, te toca”. No tenía ningún tipo de plan de juego, pero mantuve el balón en juego y gané [6-3, 7-6]. Se cansó hacia el final y supe que no era el McEnroe que conocía.” McEnroe sólo sufre otra derrota en individuales contra el sudafricano Eddie Edwards ese año, y termina su carrera universitaria con el título de la NCAA en individuales y el campeonato de equipos de la Universidad de Stanford. “Tenía mucha presión sobre él todo el año cada vez que salía a la cancha, porque ahora era John McEnroe”, dice Gottfried. “En cada partido y en cada práctica que jugaba, tenía presión. Estoy seguro de que el partido en Trinity fue un microcosmos de cómo se sintió en cada partido de toda su carrera.”

Otoño de 1978: Club de Campo de Mission Hills, Rancho Mirage, CA. El ídolo de la infancia de McEnroe, el campeón de Grand Slam de 1962 y 1969, Rod Laver, observa en la cancha cómo el joven de 19 años desmantela al británico John Lloyd 6-1, 6-2, 6-2. Laver comenta en una entrevista, “Es un honor ser comparado con él”. McEnroe, que hace su debut en la competición en solitario, termina la primera de sus cinco victorias en la final de la Copa Davis (1978-79, 1981-82 y 1992) habiendo perdido sólo 10 partidos en seis sets, rompiendo el récord de 12 partidos perdidos en un empate final, que ostentan tanto Bill Tilden como Bjorn Borg. Los Estados Unidos, entre los que se encontraba Stan Smith, tienen su primer trofeo de plata dorada desde 1972.


Fue Chuck McKinley, el campeón de Wimbledon de 1963, quien aseguró a John McEnroe Sr. que era correcto confiar el entrenamiento de su hijo de 12 años a Tony Palafox, quien se había mudado a la ciudad de Nueva York en 1968. “Un año después, en 1969, el padre de McEnroe se enteró de mi programa y le preguntó a McKinley: ¿Cómo está Tony Palafox? Chuck dijo: Es muy bueno y honesto”, Palafox le dice a ATPTour.com. Palafox, que había ganado los nacionales de EE.UU. en 1962 y los títulos de dobles de Wimbledon en 1963 con su compatriota Rafael Osuna, se cansó después de cinco años de competir y de los viajes internacionales, así que se trasladó a estudiar a la universidad en Texas durante cuatro años. Más tarde empezó a trabajar en la Academia de Tenis de Port Washington, a 20 minutos de Douglaston.

“En uno o dos años cambié su empuñadura por una Continental, y luego trabajamos así todos los días”, recuerda Palafox, de 83 años, que actualmente trabaja en la YMCA Carl Sanders en Atlanta. “Trabajaba y trabajaba hasta que se acostumbró. Aprendió muy rápido, pero también se olvidó muy rápido. Nunca fue frustrante [para entrenar] y siempre me escuchó sobre lo que tenía que decir. Siempre prestaba atención y nunca decía que no. Siempre lo intentó. Puede que no lo consiguiera en el primer tiro, pero en el tercero o el cuarto hacía el tiro. Puede que lo olvide, pero al día siguiente me llamaba y lo recogíamos enseguida.

“Siempre estaba trabajando para algo. Nunca te decía lo que quería hacer, sólo para ganar y trabajaba y trabajaba. A veces podía perder un juego, pero nunca se emocionaba o perdía la paciencia. Aprendió a esperar y a ir al siguiente golpe, cómo golpear el siguiente golpe. Siempre quiso ganar con el golpe correcto, no con suerte.”

McEnroe estuvo bajo la mirada de águila de Hopman, que comparó algunos de sus golpes con los de Neale Fraser e incluso con el revés de Palafox. Fleming dice que “el juego de John era como el de Tony”. Dos sesiones de una hora cada semana con Palafox, se convirtieron en dos clases adicionales de dos horas en grupo con el futuro número 40 del mundo Peter Rennert y otros dos chicos. “Aunque no estuviera directamente con él, y estuviera en una lección de grupo, seguiría observándolo”, dice Palafox, que también trabajó con Gerulaitis y, más tarde, con Greg Rusedski. Las lecciones adicionales no impidieron que McEnroe se destacara en la escuela o en la cancha de baloncesto, en el campo de fútbol o en la pista. El tenis era divertido, pero aún no era una actividad a tiempo completo para McEnroe. Cuando Palafox trasladó más tarde su programa junior al Cove Racquet Club en Glen Cove, en Long Island, el adolescente de Douglaston lo siguió.

La experiencia dice que McEnroe empezó a enfrentarse a los profesionales, empezando por el torneo de dobles del US Open de 1974. Gottfried, que había jugado por primera vez con McEnroe en los 12 y menores de los Nacionales de EE.UU. en Tennessee en 1971, cree que el juego del neoyorquino se unió significativamente entre agosto de 1976 y mayo de 1977. “Yo estaba en la universidad ese año y él en el instituto”, recuerda Gottfried. “Jugué contra él en agosto de 1976 y gané un partido porque se cansó. Nunca se cuidó mucho en los juveniles, pero volvimos a jugar en mayo de 1977, jugué uno de los mejores partidos de mi vida y perdí 6-2, 6-2. Algo sucedió en ese período en el que las cosas empezaron a encajar, y él se dedicó más. Eso le ayudó a convertirse en un profesional”.

Laver, que jugó en su último gran campeonato en Wimbledon en 1977, recuerda la habilidad innata de un joven McEnroe para jugar el tiro derecho. “Me impresionó mucho la forma en que cubrió la cancha, su capacidad de volea y dónde golpear la pelota en el momento justo. Sabía lo que tenía que hacer cuando era un junior y cuando llegaba a las filas del Abierto, que tenía que ajustarse muy rápidamente a medida que los profesionales golpeaban la pelota con más fuerza. Llegó al número uno a los 21 años, así que fue una transición, pero estaba listo para ello. Tenía todos los golpes, pero ya tenía el juego, sólo necesitaba acelerarlo. Cuando vienes de los juniors lleva tiempo entender las diferentes velocidades de los golpes y lo que funciona. McEnroe ya estaba haciendo eso como junior, así que fue una gran ventaja. Hizo muchas cosas diferentes bien, incluyendo cómo golpeó su saque fuertemente girado, que fue una gran arma. Siempre parecía estar un golpe por delante de todos y se le ocurrían diferentes golpes.”

Carillo admite: “John comprendió desde el principio que su juego era de clase mundial, aunque era un joven que jugaba en los eventos de mayores. Entendió lo perturbador que era y lo inteligente que se estaba volviendo su juego de saque y volea. No creo que sintiera nada terriblemente inesperado e inmediatamente sintió que pertenecía.”

Mientras la estrella de McEnroe ardía en su ascenso al Top 5 de la clasificación FedEx ATP, Palafox admite que las discusiones tácticas previas al partido fueron poco frecuentes. “Le dije que nunca repitiera un tiro y que siempre golpeara la pelota en el lado opuesto al de donde venía”, dice Palafox, quien entrenaría a McEnroe durante 17 años. “Después del tercer o cuarto tiro puedes cambiarla, pero luego mezclarla: derecha, revés, derecha, revés. Le dije que recordara que después de los tres primeros partidos del partido, debes saber cómo juega tu oponente y empezar a trabajar contra él”.

Fleming está de acuerdo, ya que su química con McEnroe fue casi instantánea. “Prácticamente no hablábamos de tácticas, sino más bien de Vamos a hacer lo que vamos a hacer”, dice Fleming, que ganó siete títulos consecutivos de campeonato de fin de año con McEnroe en el Madison Square Garden entre 1978 y 1984. “Muy rápidamente nos dimos cuenta de que iba a ser suficiente. En el quinto torneo que jugamos juntos llegamos a la final de Wimbledon en 1978. Sólo habíamos jugado tres torneos antes de jugar el de la Reina ese año, que fue el primer torneo que jugó como profesional. Luego jugamos directamente, y creo que fue el décimo torneo en el que pensé que éramos el número uno del mundo, el mejor equipo.

“Estoy seguro de que estaba nervioso antes de cada gran partido, pero nunca podías mirarlo y decir, Caray, está muy apretado. Siempre empezaba los partidos rápidamente. Siempre sentí que cuando jugaba, siempre estaba luchando los primeros cuatro partidos y mi objetivo era llegar al 2-2, y luego me relajaba. Pero él hizo boom desde el primer punto, se relajó en los partidos. Tal vez pensó: “Voy a jugar en mí mismo, no hacer nada especial y sólo correr hasta que sienta el disparo”. Entonces iba a por sus tiros. Pero no dio mucho de nada, lo cual es el caso de muchos grandes jugadores”. McEnroe y Fleming ganaron 25 títulos de dobles en 1978 y 1979.


En última instancia, para Palafox, no fue una sorpresa cuando McEnroe de 21 años finalmente se colocó en la cima de la clasificación FedEx ATP el 3 de marzo de 1980, hace hoy 40 años.

“No, porque estaba jugando como se debe jugar contra todo el mundo, cambiando el ritmo de los golpes”, dice el mexicano, que desde su base de Atlanta sigue vigilando el deporte con atención. “La mayoría de los jugadores no saben cómo golpear un tiro suave, van a por grandes, grandes tiros, y luego cambian el ritmo. Cuando cambiaba el ritmo en el tiro, los jugadores no sabían cómo recuperar los golpes más suaves o con efecto. Jugó un juego diferente para cada uno. Todavía lo hace en los eventos de la ATP Champions Tour.

“Mucha gente a la que enseño hoy quiere imitar a John, pero sólo hay un John McEnroe. Cuando hoy escucho su comentario en la televisión, puedo cerrar los ojos y oírle decir a la audiencia exactamente lo que le enseñé cuando tenía 15 años. ¡Es asombroso!”

McEnroe ocupa hoy el séptimo lugar en la lista de la mayoría de las semanas pasadas en el número 1 del mundo (desde 1973) y su legado perdura. Sus 155 títulos combinados – 77 en singles y 78 en dobles – sigue siendo un récord del ATP Tour y también lo es su asombrosa temporada de 1984, cuando compiló un récord de partidos de 82-3 – un porcentaje de victorias de 96,5 – para el mejor porcentaje de victorias de un año en singles en la historia del ATP Tour. Veintiséis años después de colgar sus raquetas – sin importar su mini regreso en dobles en 2006 – McEnroe, de 61 años de edad, está tan comprometido como siempre.

Como dice Carillo, “No sólo era un notable número uno, sino también un reluciente jugador de tenis. Él es intelectualmente curioso acerca de muchas cosas. Si hubiera podido ser cualquier tipo de artista, habría sido un músico. Si hubiera elegido cualquier deporte para ser grande, habría sido el baloncesto. Aterrizó en el tenis y le hizo justicia a eso”.

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